The Compassion Fatigue Solutions Blog

New Feature Article: Beyond Kale and Pedicures – Part One

This week, we bring you an all-new feature article in five parts. Come back for Part Two tomorrow. On Friday, you will be able to download the piece in its entirety.

By Françoise Mathieu, M.Ed., CCC.

Part One: Beyond Kale and Pedicures


I have been locked out of the seminar room.

Peering through the glazing, I can see two dozen Operating Room nurses in scrubs, milling about inside the auditorium. The space is nearly full, and they are chatting and eating lunch. The session on compassion fatigue and self-care is about to begin, but the door is locked and I can’t get in. I knock once, and then again a little bit louder. They can see me, but no one comes to unlock the door.

Problem is, I am the presenter, and this isn’t starting out particularly well.

After a few minutes, the caterer, who has just delivered sandwiches to the team, unlocks the door from the inside and whispers to me on his way out: “I’m warning you, it’s worse than high school in there.” It turns out that this group has just learned that all of their summer leave has been cancelled, due to cutbacks, but this session is mandatory, so there they are, steaming mad, and not particularly inspired to discuss sleep hygiene and breathing with me.

Luckily, this isn’t my first rodeo, so I am not too rattled. I am also lucky to rarely encounter such hostile audiences, but I do specialize in delivering training to high stress, high trauma-exposed helping professionals: prison guards, child welfare workers, trauma nurses and docs, and so many others who are trying to care for patients and clients in an increasingly challenging and under-resourced climate. But at this point, in 2011, I am starting to ask myself whether what I am teaching them is at all effective.

Many of my audiences express growing frustration at working in a system that feels broken, and no amount of kale and yoga can fix that overnight. Read more ›

Calling All Champions: Sleep!

by Alexandra Fortier, MSW, RSW.

“Calling all champions” is a monthly column by Compassion Fatigue Solutions Associate Alexandra Fortier. The intent is to get your fire started and to get your inner champion moving.  We’d love to hear from you so please weigh in!

During my University years, I used to be able to go out with friends, or pull all-nighters to study or to complete various term papers, and was then still able to function the next day. Granted, I was a bit paler and not as energetic, but I was still productive.

I didn’t think too much about the importance of sleep, i.e. having a routine, sleeping enough, the quality of your sleep, etc. I just always figured there would always be time to sleep later… Then I had kids.

When I first wanted kids, I wanted 4! I had my first child. Energetic, beautiful, bright and apparently never needed sleep. I thoroughly enjoyed every moment with her (I still do), but came to the realization that perhaps 3 children would be enough for me.

Then I had the chance of having my second child. Loving, cuddly, able to express his needs clearly and again, no apparent need for sleep.

Isn’t that interesting… 2 children, vastly different, requiring immense stimulation and attention, both early birds with no need to sleep. That’s when I had a moment where I instinctively said: “I’m done. Two children are enough for me.”

I need sleep. I’m not an early bird. I hit the snooze button until the last possible second. Sleep deprivation does not suit me well.

Nowadays, unlike my university years, without proper sleep, not only am I pale and drawn the next day, but also more likely, I am pale for a week. I get irritable and impatient easily and I feel that I don’t even get close to being as productive as I know I can be.

What I have come to realize, is that if I want to function at my full potential, not only do I need sleep, but I need my sleep to be optimal.

So I took a look at what I was currently doing with my sleep hygiene. It turns out that I was either working until the very last moment before going to bed or I would read a book – which sounds ok, but the problem with me if I start a book, I have to finish it… but that’s another story :-) or I would be surfing the web. In other words, I had no down time. So I went to bed still wired.

What made a difference? A few simple things:

  • Cut out all electronics 30 minutes before bedtime.
  • I created a routine where my brain knows that bedtime is coming.
  • I started listening to my body when it started telling me it was tired (because we do have natural cycles).
  • And finally, if I do lie awake, I no longer stress that I’m not sleeping. I tell myself that sleep is near and I use that time to do a quick body scan and try to deliberately rest areas where I might be holding tension.

My challenge for you this month: Take a look at the quality of your sleep. Is it optimal or are you having issues with it? If it’s the latter, I invite you to take stock in your current pre-sleep routine, then try switching it up a bit. Always keep in mind the 1% change concept (previous blog post), so start small!

Let us know what you tried! Your creative ideas can help others who are too sleep deprived to find new ideas :-)




Appel Aux Champions: Dors!

Par Alexandra Fortier, MSW, RSW.

« Appel aux champions » est une série mensuelle écrite par notre associée Alexandra Fortier dans le but de stimuler la conversation et donner vie à vos idées. Bref, l’intention est d’attiser votre enthousiasme et d’activer votre champion intérieur. Nous aimerions connaître vos idées et opinions. Partagez vos réactions avec nous! »

Lorsque j’étais à l’université, j’étais en mesure de sortir avec mes amies, d’étudier toute la nuit ou encore de faire mes travaux de session, et ce, tout en étant en mesure de fonctionner la journée suivante. Bien entendu, j’étais un peu plus blême et je n’avais pas autant d’énergie, mais j’étais tout de même productive pendant la journée.

À l’époque, je ne pensais pas tellement à l’importance que pouvait avoir le sommeil, tel : avoir une routine avant de se coucher, dormir suffisamment, avoir une bonne qualité du sommeil, etc. Puis, j’ai eu des enfants.

Au début, lorsque je pensais à avoir des enfants, j’en voulais 4! J’ai alors eu mon premier enfant. Elle était énergique, belle, brillante et apparemment, elle n’avait pas besoin de dormir. J’ai absolument aimé tous les moments avec elle (c’est encore le cas), mais j’en suis venue à la réalisation que 3 enfants seraient probablement suffisant pour moi.

J’ai ensuite eu la chance d’avoir mon deuxième enfant. Aimant, cajoleur, en mesure d’exprimer clairement ses besoins et encore une fois, sans aucun besoin de dormir.

Intéressant n’est-ce pas… 2 enfants complètement différents, nécessitant beaucoup de stimulation et d’attention, qui sont tous les deux des lève-tôt, n’ayant aucun désir de dormir… C’est à ce moment où je me suis dit : « Ça suffit. Deux enfants c’est assez pour moi. »

J’ai besoin de sommeil. Je ne suis pas matinale. Encore aujourd’hui, je prolonge mon temps sous les couvertures jusqu’à la dernière seconde. Le manque de sommeil ne me va pas très bien.

Contrairement à mes années universitaires, lorsque je n’ai pas une bonne nuit de sommeil, non seulement je suis blême le lendemain, je le suis pour une semaine. De plus, je deviens impatiente et irritable et je suis loin d’être aussi productive que je le suis en temps normal.

J’en suis venue à la réalisation que si je veux fonctionner à mon plein potentiel, non seulement j’ai besoin de dormir, mais mon sommeil doit être optimal.

J’ai donc réfléchi à ce que je faisais. Bien, soit je travaillais jusqu’à la dernière minute avant d’aller me coucher, ou je lisais un livre (ce qui semble être une bonne idée en théorie, mais mon problème est que si je commence un livre, je dois le terminer… mais ça c’est une autre histoireJ), ou encore j’étais en train de naviguer sur l’internet. Autrement dit, je ne prenais pas le temps pour me détendre. J’allais me coucher et j’avais encore beaucoup trop d’énergie.

Qu’est-ce qui a fait une différence? Quelques trucs bien simples :

  • Arrêter tous les électroniques au moins 30 minutes avant de se coucher.
  • J’ai créé une routine afin que mon cerveau sache que le temps de se coucher approche.
  • J’ai commencé à écouter mon corps lorsqu’il me disait qu’il était fatigué (car nous avons tous des cycles naturels).
  • Enfin, si j’étais couchée avec les yeux grands ouverts, je ne me préoccupais plus que je ne fusse pas en train de dormir. Plutôt, je me disais simplement que mon sommeil était proche et je profitais de ce temps pour faire un scan de mon corps et ensuite essayer de reposer délibérément les endroits où il y avait de la tension.

Mon défi pour vous ce mois-ci : Évaluez la qualité de votre sommeil. Est-il optimal ou vous pose-t-il des défis? Si c’est la deuxième option, je vous invite à observer quelle est votre routine avant de vous coucher… puis essayez de la modifier quelque peu. Gardez toujours en tête le concept du changement à 1 % (blogue précédent), donc commencez à petits pas!

Partagez avec nous ce que vous avez essayé, car vos idées créatives peuvent aider ceux et celles qui manquent tellement de sommeil, qu’ils ont du mal à se trouver de nouvelles idées :-) …




The Cost of Doing Nothing Calculator – Globe and Mail

The Globe and Mail has been featuring a “Your Life at Work” series this year. Here is a “Cost of Doing Nothing Calculator” where employers are invited to quantify the cost of not addressing these important issues:

Click here to access the Cost of Doing Nothing Calculator

CF/STS Resources and Bibliography

Please click here to download the CF/STS Resource kit which was compiled for the 2015 Psychotherapy Networker Symposium.

Slides Symposium to access the power point slides from the March 26, 2015

Calling All Champions: The Queen of Excuses

by Alexandra Fortier, MSW, RSW.

“Calling all champions” is a monthly column by Compassion Fatigue Solutions Associate Alexandra Fortier. The intent is to get your fire started and to get your inner champion moving.  We’d love to hear from you so please weigh in!

I’ve been working in the field of Children’s Mental Health for over 15 years now and I’ve occupied various roles. I’ve been frontline, middle management, senior management and now I’m a consultant. Each role brings great benefits and different challenges. To be able to create balance in my life, I’ve found one thing that really helps me get out of my head. Unfortunately, that one thing is… exercise… ugh.

Don’t get me wrong, being active is important and I used to love it. When I was in school, I played many different sports. I loved it. I saw friends and I had fun. Then I went to University and the excuses started: “I don’t have time to workout; I have to study for exams. I don’t have time to workout; I have to go to my part time job. I don’t have time to workout; it’s cold outside.” I think I became the world’s best queen of excuses.

When my excuses only affected me, I had the leisure of listening to the queen and sit comfortably on my sofa. However, I quickly learned how essential it was to get out of my head… even if it was just for me. Why? I was starting to develop unhealthy strategies to try and cope with the difficult stories I was hearing. The thing I quickly realized with these unhealthy coping strategies was that they not only had no positive impact, I actually felt worse afterwards.

So, I asked myself, what have I done in the past that has worked for me? Unfortunately, try as I may to avoid the obvious, it was clear what it was… exercise… ugh. I always feel so good afterwards and I achieve what I’m aiming for… getting out of my head.

Unfortunately, the queen did not want to give up her castle so easily. So I needed to trick her. The excuses to not exercise are infinite, so I needed to get creative. I had to put “triggers” in place to ensure that I wouldn’t let the queen win.

Pre-kids, I would exercise with friends. They were my “triggers” or motivators to get me out of my apartment. With kids… the queen had a whole new variety of excuses to keep me from working out: “I can’t, I don’t have a babysitter. I can’t, I’m too tired. I can’t, it’s too late/too early.”

I had to think outside the box. What I ended up finding were workouts you do online. This took out the “I can’t go out” excuse out of the queen’s repertoire. They are only 10-20 minutes each, 3 times a week, so it took out the “it takes too much time” excuse. But this still didn’t motivate me enough to start exercising, even if I knew intellectually what the benefits were. So I had to create a situation that would leave me no choice but to exercise.

So here is my personal trigger: I love having an evening bath. To get to my bath, I go through my bedroom. My trigger is, I work out in my room before my bath. So simple!

My challenge to you is to think about what makes you feel better and do more of this (daily, weekly or monthly). To help you succeed, think of how you can trick the queen (or king) of excuses by creating a trigger where you don’t have a choice but to do this activity.

Don’t forget, have fun in the process!!

Appel Aux Champions: La Reine des Excuses

Par Alexandra Fortier, MSW, RSW.

« Appel aux champions » est une série mensuelle écrite par notre associée Alexandra Fortier dans le but de stimuler la conversation et donner vie à vos idées. Bref, l’intention est d’attiser votre enthousiasme et d’activer votre champion intérieur. Nous aimerions connaître vos idées et opinions. Partagez vos réactions avec nous! »

Cela fait maintenant plus de 15 ans que j’œuvre dans le domaine de la santé mentale des enfants, des jeunes et des familles. J’ai été intervenante, cadre intermédiaire, cadre supérieure et je suis maintenant consultante. Chaque rôle que j’ai occupé avait ses bienfaits et ses défis. Afin de trouver l’équilibre dans ma vie, j’ai trouvé une chose qui m’aide réellement à me sortir de ma tête. Malheureusement, la seule chose est… l’exercice… eurk.

Détrompez-vous, je considère qu’être active est important et j’ai déjà aimé ça. Lorsque j’étais à l’école, je jouais dans plusieurs sports d’équipe. J’adorais ça. J’étais avec mes amies et j’avais du plaisir. Mais c’est lorsque je suis arrivée à l’université que les excuses ont commencée. Je n’ai pas le temps de faire des exercices, je dois étudier. Je n’ai pas le temps de faire des exercices, je dois aller travailler. Je n’ai pas le temps de faire des exercices, il fait froid dehors. Je crois que je suis devenue la meilleure reine des excuses au monde.

Lorsque mes excuses ne faisaient que m’affecter, j’avais le luxe de m’asseoir confortablement sur le divan et d’écouter la reine. Toutefois, j’ai rapidement compris à quel point il est essentiel de me sortir de ma tête… même si c’était que pour moi. Pourquoi? Je commençais à développer des stratégies malsaines pour tenter de faire face aux histoires troublantes que j’entendais au quotidien. La chose dont je me suis aperçue est que non seulement ces stratégies malsaines n’avaient aucun effet positif sur moi, mais je me sentais pire par la suite.

Je me suis donc demandé : dans le passé, qu’est-ce qui a déjà fonctionné pour moi. Je ne voulais pas me l’admettre, mais la réponse était claire… de l’exercice… eurk. Eh oui, je me sens toujours bien après et je réussis à atteindre mon objectif… me sortir de la tête.

Malheureusement, la reine ne voulait pas sortir de son château si facilement. Il a donc fallu que je lui joue un tour. Les excuses pour ne pas faire des exercices sont infinies, j’ai donc dû faire preuve de créativité. Il a fallu que je me mette des éléments déclencheurs en place afin de m’assurer que la reine n’allait pas gagner.

Avant d’avoir des enfants, je faisais des exercices avec mes amies. Elles étaient mes éléments déclencheurs, ma motivation de sortir de mon appartement. Avec des enfants… la reine s’est développé un tout nouveau répertoire d’excuses pour m’empêcher de m’entraîner : « je ne peux pas faire d’exercice, je n’ai pas de gardienne; je ne peux pas faire d’exercice, je suis trop fatiguée; je ne peux pas faire d’exercice, il est trop tard/tôt ».

J’ai donc dû travailler très fort pour générer de nouvelles idées. Ce que j’ai fini par trouver fut des entraînements en ligne. Ceci a enlevé l’excuse : « je ne peux pas sortir » du répertoire de la reine. Les exercices durent entre 10 et 20 minutes, 3 fois par semaine, ce qui a enlevé l’excuse : « ça prend trop de temps ». Mais tout ceci n’était pas suffisant, même si je savais quels étaient les bienfaits, j’avais de la difficulté à commencer à faire des exercices. Je me suis donc créé une situation qui m’obligeait à faire des exercices.

Voici donc mon élément déclencheur personnel : j’adore prendre un bain en soirée. Pour me rendre à mon bain, je dois traverser ma chambre. Mon déclencheur est bien simple, je fais mes exercices dans ma chambre avant de prendre mon bain. Si simple!

Mon défi pour vous est de réfléchir à ce qui vous fait du bien et faites-le davantage (par jour, par semaine, par mois). Pour vous aider à réussir, pensez à la manière dont vous pouvez jouer un tour à la reine (ou au roi) des excuses en vous créant un élément déclencheur où vous n’aurez pas d’autre choix que de faire cette activité qui vous est bénéfique.

N’oubliez pas d’avoir du plaisir dans le processus!



Keeping our Compassion Alive: What Works?

by Françoise Mathieu, M.Ed., CCC. 

This post was originally written for the hospice and palliative care website Life & Death Matters (see blog post here in its original form).


As a compassion fatigue specialist, I have the privilege of travelling across North America each month, meeting helping professionals of all stripes: nurses, social workers, physicians, police officers, lawyers, and a myriad of others who work in high touch situations with individuals with complex needs.

Sometimes I’m offering a lunchtime keynote, and in other instances a half or full day workshop. During these trainings, participants explore the many-layered challenges of their jobs, exploring their struggles with insufficient resources, inadequate pay, secondary trauma exposure, compassion fatigue and the risks of burnout. Working in this field can be tough when there isn’t enough to go around, and we acknowledge that in our work together.

Understandably, overwhelmed and depleted helping professionals also want solutions when they come to our training and they frequently ask challenging questions: “can we prevent this?”, “What about my workplace, aren’t they responsible for providing a healthy work environment?”, “What can I do when my caseload has doubled in the past three years?”

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Calling all champions: Mental Health – Tell me about it!

by Alexandra Fortier, MSW, RSW.

“Calling all champions” is a monthly column by Compassion Fatigue Solutions Associate Alexandra Fortier. The intent is to get your fire started and to get your inner champion moving.  We’d love to hear from you so please weigh in!

For those of you who may know me, or have been at my workshops, you probably know that I don’t like to reinvent the wheel (especially when the wheel works so well) and that I believe that if we put our mind to it, we can accomplish anything.

With the release of their first National mental health strategy, Changing the Direction of Mental Health in Canada, the Mental Health Commission of Canada stated, “There can be no health without mental health”.

Even though this sounds true and it makes sense, how is it that most of us react differently when it comes to physical illness and mental illness?

Have you ever noticed how we receive support by the ton if we have a health scare or if we get injured, but that we can hear crickets from our support system when we are struggling with mental health issues?

The following article written by Larry M. Lake, Comfort Food: No one brings dinner when your daughter is an addict, highlights how a family lives through this exact situation.

I’m sharing this article, as it has been shared with me, to start having conversations around this topic – about the stigma that surrounds mental health, on how we would react in a similar situation, and on how we would like to be supported if this happened in our families.

So… here is the challenge that I am extending to you in the coming week: I challenge you to have at LEAST one conversation about mental health with yourself, a friend, a loved one and perhaps one of your work colleagues.

The goal: let’s all be champions and help to bring to life the saying brought forth by the Mental Health Commission of Canada!



Appel aux champions: La santé mentale — parlons-en!

Par : Alexandra Fortier, MSW, RSW.

« Appel aux champions » est une série mensuelle écrite par notre associée Alexandra Fortier dans le but de stimuler la conversation et donner vie à vos idées. Bref, l’intention est d’attiser votre enthousiasme et d’activer votre champion intérieur. Nous aimerions connaître vos idées et opinions. Partagez vos réactions avec nous! »

Ceux et celles qui me connaissent ou qui ont participé à mes formations, savent que je n’aime pas réinventer la roue (surtout puisqu’elle fonctionne déjà si bien) et que je crois fondamentalement que lorsqu’on décide quelque chose, nous avons les moyens d’atteindre nos objectifs.

Dans son rapport, Je change les orientations en santé mentale au Canada la Commission de la Santé Mentale du Canada a indiqué « qu’il ne peut pas y avoir de santé s’il n’y a pas de santé mentale. »

Bien que cette citation semble être d’une évidence, comment se fait-il alors qu’une bonne proportion de gens adoptent des réactions différentes devant la maladie physique et la maladie mentale?

Avez-vous déjà remarqué que vous recevez des montagnes d’appui lorsque vous avez des problèmes de santé physique ou que vous avez subi une blessure, mais que lorsque cela vient aux défis liés à la santé mentale, vous pouvez pratiquement entendre des criquets de la part de votre réseau de soutien?

L’article qui suit raconte l’histoire d’une famille qui a eu à vivre exactement cette situation :

Comfort Food : No one brings dinner when your daughter is an addict, par Larry M. Lake (article en anglais seulement)

 Je partage cet article avec vous, comme il m’a été partagé, afin de commencer une discussion à ce sujet, soit : au sujet du tabou qui entoure la santé mentale, de notre propre réaction dans des circonstances similaires, et enfin, de la manière dont on aimerait être appuyé si cela affectait un membre de notre famille.

Donc… voici le défi que je vous lance : cette semaine, je vous invite à avoir AU MOINS une conversation avec : vous-même, votre famille et vos amis, et vos collègues.

Le but : soyons tous des champions et aidons à donner vie à l’expression mise de l’avant par la Commission de la Santé Mentale du Canada!